Goodbye Dolly....Hello Synthia.

Bioloog Craig Venter is met zijn collega's Clyde Hutchison en Hamilton Smith hard op weg de eerste synthetische bacterie te maken. Hij gaat ervan uit dat door de 381 minimaal noodzakelijke genen te implanteren in een celmembraan, met alles wat nodig is om een genetische code te lezen en daaruit proteïnen te synthetiseren, een "eenvoudig" organisme zal zijn gecreëerd.

Voor God spelen? Nauwelijks; het celmembraan zelf is immers geleend van een "natuurlijke" bacterie. Maar het is nog slechts een kwestie van tijd voor we daar ook buiten kunnen. Zoals Pat Mooney, directeur van de ETC-group (Action group on Erosion, Technology and Concentration), het zegt:

"For the first time, God has competition. (...) Venter and his colleagues have breached a societal boundary, and the public hasn't even had a chance to debate the far-reaching social, ethical and environmental implications of synthetic life."

De ETC is tegen en heeft het Amerikaanse patentbureau gevraagd de al 8 maanden geleden ingediende patentaanvraag af te wijzen. Overigens heeft de ETC wel voor een uiterst gedetailleerd rapport gezorgd: Extreme Genetic Engineering: an intoduction to synthetic biology.

Het synthetisch organisme heeft van de ETC voorlopig de naam "Synthia" gekregen. Is dat wel zo verstandig? Ik vind het wel een liefkozend naampje en net als Dolly, het eerste gekloonde schaap, zou Synthia, als het publiek eenmaal over de eerste schok heen is, juist door die naam wel eens een menselijk gezicht kunnen krijgen en daardoor op meer sympathie kunnen rekenen dan de ETC lief is. En terecht waarschijnlijk, want wetenschap kan veel goeds voortbrengen.

Een van de zaken die het synthetisch organisme volgens Venter zou kunnen opleveren is waterstof en ethanol (en daarmee mogelijk een oplossing voor het naderende fossiele brandstoftekort). Daarmee zou eigenlijk het stadium van moleculaire nanotechnologie bereikt zijn: er is dan een biologische "wetware" assembler die in staat is zelf enzymen en polymeren te bouwen uit overal in de natuur vrij voorhanden basistoffen .

Venter zet zijn ideeën uiteen in deze video uit februari 2005, recent gepubliceerd op TED.